Det som lockar människan hos katten är väl främst dess självständighet och individualitet. Samtidigt saknar katten hundens obrottsliga trofasthet och lojalitet, men även detta drag betraktas av många som en del av dess charm. Det finns något mystiskt och nyckfullt hos tamkatter såväl som deras vilda släktingar; man kommer aldrig riktigt underfund med dem.

Kanske är det därför inte så märkligt att katter ofta varit uppskattade husdjur hos författare och konstnärer. Henri Matisse hade en svart katt som sällskap under de år han var sjuk och tidvis sängbunden. Systrarna Brontë sörjde förlusten av sin älskade katt Tiger när han gick bort 1844, George Sand åt frukost från samma tallrik som katten Minou och Edgar Allan Poe arbetade med den sköldpaddsfärgade katten Catarina sittande på sin axel. Alexandre Dumas hade katten Mysouff, som en dag upptäcktes i aviariet där han hade dödat alla fåglarna. Katten slapp undan bestraffning eftersom han visserligen var skyldig men endast hade handlat i enlighet med sin vilda natur.

En man som, kanske lite förvånande, tycks ha uppskattat katter var kardinal Richelieu. Han var en av 1600-talets mäktigaste män i Frankrike och spred inte sällan skräck bland sina medmänniskor. Sina katter var han dock svag för och lär ha haft fjorton stycken varav favoriten Soumise ofta sov i hans knä.

Till skillnad från exempelvis hästen och hunden förknippas katten inte så mycket med arbete i människans tjänst. Men det finns många katter som arbetat för sitt uppehälle. En självklar och för katten angenäm roll är naturligtvis den som musjägare. Som sådana har katter arbetat i årtusenden, i medeltidens kloster och Orientens tempel, på segelfartyg och bondgårdar.

Nini, en stor vit hankatt, uppskattades av stambesökarna på ett av kaféerna i 1890-talets Venedig. Ninis verksamhet som sällskapsdjur var emellertid endast ett extraknäck; hans ordinarie tjänstgöring var förlagd till Venedigs stadsarkiv där han såg till att mössen inte åt upp arkivets papper. Och i British Museums bibliotek mötte lärda människor från hela världen katten Mike, som mellan 1908 och 1929 höll såväl möss som duvor borta från samlingarna.

Katten har nio liv, sägs det. En katt som gjorde skäl för det talesättet var Oscar, som under andra världskriget deltog på båda sidorna av konflikten. Han började sin karriär som maskot på det tyska slagskeppet Bismarck och lyckades hålla sig flytande när fartyget sjönk utanför franska Brest i maj 1941. En brittisk sjöman räddade katten och tog ombord honom på HMS Cossack. Fartyget sjönk några månader senare och Oscar var åter bland de överlevande. Han förflyttades till hangarfartyget HMS Ark Royal.

När även detta fartyg sänktes räddades Oscar ännu en gång, men nu bestämde de brittiska myndigheterna att han använt väl många av sina liv och han pensionerades från sin tjänst som skeppskatt. Vad som sedan hände med honom förtäljer inte historien.

Joakim Thelander

**Publicerad i Populär Historia 7/2001